¿Qué es la apoptosis?

En todos los organismos vivos existe un equilibrio entre el crecimiento y la muerte celular. Este equilibrio asegura el correcto desarrollo de nuestras células, permitiendo que lleven a cabo sus funciones, y evita la acumulación de células “anormales” (con “errores”), células dañadas y envejecidas.

La apoptosis, también llamada “muerte celular programada”, es el proceso bioquímico natural por el que mueren y se renuevan nuestras células y viene codificada en la información genética de la propia célula. En otras palabras, es la propia célula que dictamina cómo y cuándo ha de ser eliminada, en función de las señales que recibe de su interior y de su entorno.

La apoptosis es un proceso que se produce de manera ordenada y controlada, que empieza con la ruptura del ADN del núcleo y sigue con la formación de pequeñas vesículas a partir de la membrana celular. Estas vesículas, denominadas “cuerpos apoptóticos”, contienen los elementos del interior de la célula. Por último, se produce la fagocitosis de estas vesículas por medio de células especializadas en esta función, como los macrófagos.

Enfermedades relacionadas con defectos en la apoptosis

Al tratarse de un proceso tan importante en la regulación del organismo, cualquier alteración en este mecanismo de muerte celular puede dar lugar a enfermedades importantes. Entre ellas:

– La formación de tumores, como consecuencia de un desarrollo incontrolado de células.

Enfermedades autoinmunes, por la acumulación de células “anormales” y “autorreactivas”.

– La persistencia de las infecciones víricas también puede estar relacionada con una disminución de la apoptosis.

– Otras patologías, como el Alzheimer, el Parkinson, la esclerosis lateral amiotrófica (ELA), etc., se relacionan asimismo con un exceso de muerte celular programada.

Apoptosis y sistema inmune

Dentro del sistema inmune también es necesario un equilibrio entre proliferación celular y apoptosis, especialmente para los linfocitos ya que tienen gran capacidad de desarrollo y multiplicación. Se ha demostrado que después de una respuesta inmune sólo un pequeño número de linfocitos sobrevive, y muchos mueren por apoptosis bien para destruir aquellos linfocitos infectados o dañados o bien para mantener un sistema inmune sano y equilibrado.

Bibliografía:

Ekert PG, Vaux DL. Apoptosis and the immune system. British Medical Bulletin 1997; 53 (3): 591-603.

Zuñiga E., Acosta E., Montes C., Gruppi A., Apoptosis de linfocitos asociada a enfermedades infecciosas. MEDICINA (Buenos Aires) 2001; 62: 189-196

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