Un nuevo estudio del Grupo de Investigación en Neurobiología del Comportamiento (GReNeC-NeuroBio) de la UPF muestra que las crías de ratón que han sido expuestas al alcohol durante su desarrollo embrionario, cuando llegan a la etapa adulta tienen una mayor vulnerabilidad al consumo de cocaína. El trabajo, publicado en la revista British Journal of Pharmacology, ha sido liderado por la investigadora Olga Valverde.

La exposición prenatal al alcohol es la principal causa conocida y prevenible de trastornos del neurodesarrollo en el recién nacido en el mundo occidental. El consumo de alcohol durante el embarazo interfiere en el desarrollo fetal, lo que resulta en un amplio abanico de anomalías físicas y mentales conocidas como trastornos del espectro alcohólico fetal (FASD, por sus siglas en inglés). Este término agrupa un gran número de alteraciones físicas, conductuales y cognitivas que un individuo puede presentar cuando ha sido expuesto al alcohol durante su desarrollo.

Los animales que habían estado expuestos al alcohol previamente tuvieron una mayor predisposición al consumo de la droga y a su autoadministración.

En el presente estudio, las investigadoras se han centrado en la exposición al alcohol durante el embarazo y la lactancia porque son unos periodos críticos para el desarrollo del sistema nervioso central, en los que cualquier exposición a un tóxico puede alterar su formación. Lídia Cantacorps, primera autora del artículo, explica: “hemos utilizado un modelo en animales de laboratorio de consumo maternal de alcohol durante el embarazo que sigue un patrón de consumo esporádico, pero en elevadas cantidades. Este consumo tipo “atracón” es muy prevalente en la población joven y sería equivalente al botellón”.

La mayoría de estudios previos sobre exposición prenatal al alcohol se han centrado en analizar la vulnerabilidad de las crías al alcohol. En este caso, las científicas han evaluado su influencia sobre el consumo de cocaína porque es la segunda droga ilegal más consumida después del cannabis y España es uno de los países en los que se produce un mayor consumo, que casi llega al 2% de la población.

A nivel molecular, en los ratones expuestos al alcohol durante el desarrollo embrionario y la lactancia observamos alteraciones en la vía mesocorticolímbica, circuito cerebral que media la recompensa.

En el trabajo experimental, las investigadoras expusieron ratones hembra a un protocolo de consumo excesivo de alcohol durante la gestación y la lactancia, hasta el destete. Posteriormente, cuando los descendientes alcanzaron la etapa adulta, analizaron sus respuestas motivacionales inducidas por la cocaína. Los tests de evaluación del comportamiento de los roedores mostraron que los animales que habían estado expuestos al alcohol previamente tuvieron una mayor predisposición al consumo de la droga y a su autoadministración.

En palabras de Olga Valverde, catedrática del Departamento de Ciencias Experimentales y de la Salud (DCEXS) de la UPF, “a nivel molecular, en los ratones expuestos al alcohol durante el desarrollo embrionario y la lactancia observamos alteraciones en la vía mesocorticolímbica, circuito cerebral que media la recompensa”. Estas alteraciones pueden ser la base de una mayor susceptibilidad para desarrollar adicción a la cocaína en la edad adulta.

Artículo de referencia

Cantacorps L, Montagud-Romer S, Luján MÁ, Valverde O. Prenatal and postnatal alcohol exposure increases vulnerability to cocaine addiction in adult mice. Br J Pharmacol. 2019 Nov 8. doi: 10.1111/bph.14901.

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