El virus del herpes simple (VHS) es un agente infeccioso que puede producir llagas y heridas en diferentes zonas del cuerpo, como la boca o el rostro. En infecciones más graves, los pacientes pueden presentar encefalitis o meningitis.

La infección por el VHS es persistente, ya que el propio virus permanece latente en los ganglios nerviosos del hospedador. Al estar latente, el VHS puede reactivarse en diferentes momentos de la vida del hospedador, afectando a su salud y convirtiéndolo en un potencial transmisor de la enfermedad.

En el nuevo estudio, publicado el pasado mes de agosto en Nature Communications, el grupo de investigadores ha demostrado la eficacia, en modelos animales, de su nueva terapia genética para la eliminación del VHS latente. El tratamiento consiste en la administración de dos meganucleasas específicas capaces de editar el genoma del virus en su estado latente.

En estudios previos ya se había demostrado en modelos animales que es posible la edición del genoma del VHS de tipo 1. No obstante, la eficacia de estas estrategias terapéuticas había sido menor del 4%. El nuevo estudio, liderado por el Dr. Keith Jerome, virólogo y profesor del Departamento de Medicina de Laboratorio y Patología en la Universidad de Washington, ha logrado optimizar esta terapia génica para que suponga un beneficio terapéutico real.

En sus investigaciones, el equipo de Jerome administró, a través de vectores virales adeno-asociados, tres meganucleasas (HSV1m4, HSV1m5 y HSV1m8) en modelos animales murinos con infecciones oculares de VHS. Estas meganucleasas son capaces de romper el ADN del virus en 3 puntos clave para su reproducción. Pasado un mes de la infección, los autores tomaron muestras del tejido nervioso de los diferentes ratones tratados y evaluaron la efectividad de las meganucleasas. Los resultados indicaron que, en los ratones tratados con una sola de ellas, los niveles de edición genética eran siempre menores al 5%. Por el contrario, el equipo observó una reducción del 92% del genoma del virus en los ratones tratados con dos de las nucleasas (HSV1m5 y HSV1m8), en comparación con los ratones control.

Los autores achacan el aumento de la efectividad de las dos meganucleasas combinadas a que las células no son capaces de reparar el fragmento dañado. Tal y como explica la Dra. Martine Aubert, investigadora del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson, “Cuando hay dos cortes, las células parecen creer que el ADN del virus está demasiado dañado para ser reparado y otros agentes moleculares intervienen para eliminarlo”.

Este estudio supone una innovación en los posibles tratamientos contra el VHS, hasta ahora centrados en suprimir la aparición de los síntomas. «Espero que este estudio cambie el diálogo en torno a la investigación del herpes y abra la idea de que podemos empezar a pensar en la cura, en lugar de simplemente en el control del virus», explica el Dr. Jerome.

Los investigadores están elaborando una estrategia similar para el VHS de tipo 2, que causa el herpes genital y favorece el desarrollo de cáncer de cuello de útero. Se prevé que esta terapia se demore, como mínimo, unos 3 años en alcanzar la fase de ensayo clínico.

Artículo Original: Aubert M, et al. Gene editing and elimination of latent herpes simplex virus in vivo. Nat Commun. 2020 Aug 18;11(1):4148. doi: 10.1038/s41467-020-17936-5

Fuente:New gene therapy approach eliminates at least 90% latent herpes simplex virus 1. Fred Hutch News Releases: https://www.fredhutch.org/en/news/releases/2020/08/new-gene-therapy-approach-eliminates-at-least-90–latent-herpes-.html

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