Este nuevo estudio sobre el gen CERKL, publicado en Antioxidants, ha sido dirigido por las Dras. Gemma Marfany y Serena Mirra, investigadoras del grupo Genética Molecular II del Institut de Recerca Sant Joan de Déu, además de formar parte de la U718 CIBERER en el Departamento de Genética, Microbiología y Estadística de la Universitat de Barcelona, en colaboración con investigadores del CIBEROBN en el Departamento de Bioquímica y Biomedicina Molecular de la UB.

La retina es la parte del ojo capaz de captar la luz y transformarla en impulsos nerviosos. La retina neuroepitelial está formada por distintas capas neuronales, entre las que encontramos los fotorreceptores, encargados de captar la luz, y distintas neuronas postsinápticas que enviarán la información visual al cerebro, más el epitelio pigmentario (RPE), encargado de mantener la homeostasis y supervivencia de los fotorreceptores.

La retinosis pigmentaria comprende un conjunto de enfermedades genéticamente heterogéneas que se caracterizan por la muerte de fotorreceptores, causando ceguera nocturna y visión en túnel. Hoy en día se conocen más de 70 genes causantes de retinosis pigmentaria. Cabe remarcar que algunos de estos genes ejercen su función en el RPE, ya que la alteración de su función repercute directamente en la función de los fotorreceptores, causando su muerte.

La sobreexpresión de 'CERKL' protege a las mitocondrias

CERKL es un gen causativo de retinosis pigmentaria y de otra enfermedad rara, la distrofia de conos y bastones. Aunque la función exacta de CERKL no está completamente determinada, se sabe que está implicado en la respuesta frente a estrés oxidativo, siendo un gen de resiliencia que ayuda a la supervivencia y homeostasis celular. Algunas isoformas de CERKL están asociadas a las mitocondrias, los orgánulos encargados de producir la energía celular. Con este nuevo estudio, los investigadores han demostrado la expresión de CERKL en el epitelio pigmentario (RPE) y su colocalización parcial con las mitocondrias.

Utilizando un modelo de ratón obtenido por CRISPR/Cas9 y células en cultivo, los investigadores pudieron comprobar que la depleción de CERKL causa dismorfología y disfunción mitocondrial en el RPE, con mitocondrias de menor tamaño y un metabolismo mitocondrial dañado que no se recupera aunque se utilicen tratamientos antioxidantes. Por el contrario, la sobreexpresión de CERKL protege a las mitocondrias del estrés oxidativo, manteniendo su morfología y disminuyendo los niveles de superóxido mitocondrial, una especie reactiva de oxígeno que se genera ante condiciones de estrés.

Posibles terapias para ralentizar la neurodegeneración de la retina

Las distrofias hereditarias de retina son la causa más frecuente de ceguera no traumática en los adultos, que afectan a la calidad de vida de muchas personas, cuya visión degenera progresivamente sin poder acceder a tratamientos específicos en la mayoría de los casos. Con los resultados de este estudio se ha podido estudiar la implicación del RPE en algunos de los rasgos fenotípicos de la enfermedad causada por las mutaciones en CERKL, lo que acerca a los investigadores al desarrollo y diseño de posibles terapias que actúen sobre el mantenimiento funcional del RPE con el fin de mejorar la supervivencia de los fotorreceptores y contribuir a ralentizar la neurodegeneración de la retina en estos pacientes.

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